Hoewel ze al meerdere albums op haar naam heeft staan, hebben we Janelle Monáe nog maar weinig op het witte doek gezien. De 34-jarige zangeres was te zien in Moonlight (2017) en schitterde in de prachtfilm Hidden Figures (2016) naast Octavia Spencer en Taraji P. Henson. In 2020 maakt ze dan haar seriedebuut: Monáe speelt de hoofdrol in het tweede seizoen van Homecoming, de bloedstollende serie op Prime Video. Vogue sprak exclusief met Janelle over haar mysterieuze personage, tegen wie ze opkijkt en de rol van film en televisie in deze bijzondere tijden.

Hoi Janelle, hoe gaat het met je?

'Naar omstandigheden gaat het goed met mij. Ik probeer nog altijd het vuilnis buiten te zetten, mijn tanden elke dag te poetsen en gezond te eten – want ik beweeg niet zoveel als ik zou willen. Er is natuurlijk ontzettend veel veranderd. Ik denk dat iedereen die verschuiving wel voelt. Ik probeer daar net als ieder ander mee om te gaan.'

Hoe voelt het om in deze tijd een gloednieuw seizoen te lanceren?

'Ik geloof dat kunst, film en televisie de ideale coping mechanismes zijn die ons laten ontsnappen aan de realiteit. En het mooie is, je kunt "social distancen" door deze tv-serie te kijken – gewoon in je eentje, thuis op de bank.'

'Het is een zoektocht – of eerder een klopjacht – naar de waarheid'

Homecoming is nog niet zo bekend in Nederland. Zou je kunnen vertellen waar de serie over gaat?

'Het nieuwe seizoen heeft in totaal zeven afleveringen van elk een half uur, en gaat over hoofdpersonage Jackie. Zij wordt wakker op een bootje drijvend op een meer en heeft geen idee wie ze is en hoe ze daar is gekomen. Het duurt even voordat ze erachter komt wat er met haar gebeurd is. Tegelijkertijd met Jackie ontdek je als kijker haar identiteit, en daar komt een hoop actie en spanning bij kijken. Het is een zoektocht – of eerder een klopjacht – naar de waarheid.'

homecoming
Ali Goldstein

Jij bent natuurlijk de ster van het tweede seizoen. Kun je meer zeggen over het verhaal en jouw personage?

'In de serie weet mijn personage Jackie niets meer en probeert ze stapsgewijs achter de waarheid te komen, maar bij iedere stap krijgt ze een leugen te horen. Jackie ontdekt al vrij snel dat ze een veteraan is en ze legt een link met Geist (een groot high-tech bedrijf), waar ze in contact komt met personages Audrey en Walter. Kort samengevat: ze is eigenlijk opzoek naar alles wat ze niet weet.'

Op welke manier voel jij je verbonden met haar? En wat zou jij doen als je Jackie was?

'Het voelt voor mij nu ook alsof ik opzoek ben naar de waarheid. Hoe zijn we in deze pandemie terechtgekomen? Ik probeer de misinformatie eruit te filteren, net als Jackie probeert in de serie. Veel van mijn persoonlijke drijfveren zijn ook terug te zien in Jackie's keuzes.'

'Ik probeer altijd rollen te kiezen die mij uitdagen; ik wil niet dat het makkelijk is'

Wat vond je moeilijk aan deze rol?

'Voor de opnames heb ik enorm veel research gedaan, naar geheugenverlies, trauma en hoe het is om een veteraan te zijn. Ook heb ik films gekeken zoals The Bourne Identity en Memento, maar ik heb vooral heel veel moeten luisteren. Ik speelde namelijk niet alleen iemand zonder herinneringen; ik moest óók op die manier reageren. Hoe verwerkt iemand met geheugenverlies alle beetjes informatie die hij of zij krijgt? En hoe zorg je ervoor dat je niet aan je omgeving laat blijken dat je niets weet, zodat ze misbruik van de situatie kunnen maken? Die balans van ontdekken wie je bent en dat verbergen voor je omgeving was erg lastig.

homecoming
Homecoming

'Daarnaast is het natuurlijk hartverscheurend om te horen hoe zo'n iemand – die zijn leven wijdt aan zijn land – achteraf behandeld wordt. Ik denk dat het heel belangrijk is dat mensen die blootgesteld zijn aan traumatische gebeurtenissen de juiste mentale zorg krijgen zodra ze terugkeren.'

Julia Roberts speelde de hoofdrol in het eerste seizoen van Homecoming. Hoe is het om haar schoenen te moeten vullen?

'Waanzinnig, maar spannend tegelijkertijd. Julia doet ook mee met het tweede seizoen als executive producer. Het is een eer om met deze cast en crew te mogen werken.'

'Ik zie mezelf graag als een kameleon: zet me in een bepaalde situatie en ik pas me aan'

Welke kant van jou die we nog niet kennen, gaan we zien in de serie?

'Deze serie heeft mij laten groeien als artiest en actrice. Ik probeer altijd rollen te kiezen die mij uitdagen; ik wil niet dat het makkelijk is. Ik wil uitgedaagd worden door alle personages, en daarbij kunnen sparren met een cast die daar hetzelfde over denkt. Dat voert mij naar nieuwe hoogten.'

Je was eerder al te zien in Moonlight en Hidden Figures, en nu natuurlijk in Homecoming; alle drie uiteenlopende rollen. Wat voor rol zou je nog graag willen spelen in de toekomst?

'Ik zie mezelf graag als een kameleon binnen de kunstwereld: zet me in een bepaalde situatie en ik pas me wel aan. Dan zoek ik wel uit hoe ik het ga doen en tot de kern kom. Ik gebruik mijn waarheid als inspiratie voor de rol en de keuzes die mijn personage maakt. Daarbij vind ik het belangrijk om een zekere mate van vrijheid te hebben. Kijk bijvoorbeeld naar Johnny Depp. Hij heeft zowel Willy Wonka gespeeld als Sweeney Todd, van mysterieuze karakters tot grappige personages. Als je naar zijn carrière kijkt, heeft hij de vrijheid gehad alles te doen en te zijn. Dat zou ik ook graag willen.'

homecoming
Ali Goldstein

Over Homecoming

Homecoming is een psychologische thrillerserie van Prime Video, gemaakt door schrijvers Eli Horowitz en Micah Bloomberg, en geregisseerd door Sam Esmail. Het eerste seizoen debuteerde in 2018 – met Julia Roberts in de hoofdrol – en werd in 2019 genomineerd voor meerdere prijzen, waaronder een Golden Globe voor beste dramaserie.

Het verhaal draait om het zogeheten "Homecoming Transitional Support Center", een high-tech faciliteit waar ex-militairen behandeld worden om vervolgens weer terug te keren in de maatschappij. Waar we in het eerste seizoen maatschappelijk werker Heidi Bergman (gespeeld door Roberts) volgen, staat in seizoen twee het mysterieuze personage Jackie (Monáe) centraal. Het verhaal begint met Jackie die wakker wordt in een bootje midden op een uitgestrekt meer. Ze weet niet wie ze is, waar ze is en waarom ze daar is. Aflevering voor aflevering komt niet alleen de kijker, maar ook Jackie meer te weten over haar identiteit en wat er met haar gebeurd is.

Mocht je fan zijn van series als Black Mirror en The Sinner, en boeken als The Circle van Dave Eggers, dan is Homecoming een echte aanrader. Het tweede seizoen van Homecoming met Janelle Monáe is vanaf 22 mei te zien op Prime Video. Bekijk hieronder alvast de bloedstollende trailer.