Er zijn maar weinig A-listers die zo de show kunnen stelen op de rode loper als Tracee Ellis Ross. 'Ik ben een echte mode-liefhebber,' vertelt de acteur, producer en stijlicoon aan Vogue. Het is dan ook passend dat ze werd gekozen als host voor de Fashion Awards 2019, die op 2 december plaatsvond in de Royal Albert Hall in Londen. Het evenement markeerde het einde van een opmerkelijk jaar voor Ross.

De Golden Globe-winnende ster van Black-ish – de populaire ABC-komedie waarin ze Dr. Rainbow "Bow" Johnson speelt – werkte aan Mixed-ish, een prequel spin-off-serie die de vroege jaren van Bow in kaart brengt en haar biculturele achtergrond onderzoekt. Tussen het co-producen en schrijven van haar nieuwe show door, heeft Ross ook tijd gevonden om haar eerste stappen te zetten in de beauty-industrie. In september richtte ze Pattern op, een haarverzorgingslijn ontwikkeld voor mensen van kleur. Het was een passieproject dat tien jaar in de maak was en bewees wat we al die tijd al vermoedden – dat er niets is wat Ross níet kan.

Vogue sprak met Ross over haar onverschrokken rode loper-stijl, haar Instagram-regels en hoe haar baanbrekende werk de entertainmentindustrie transformeert.

black ish seizoen zes
Kelsey McNeal + Black-ish

Black-ish heeft het tv-landschap veranderd. Waarom denk je dat het zo resoneert met het publiek?

'De show is goed geschreven, ongelooflijk grappig en onze cast heeft zo'n geweldige chemie. Het is ook het onderwerp waar we mee te maken hebben: het uitpakken van afkomst, identiteit en cultuur. Black-ish was absoluut het begin van iets en ik wil gewoon niet dat we achteruit glijden. TV doorloopt voortdurend fasen en ik hoop dat dit geen fase is. Wat ik frustrerend vind, is dat entertainment niet altijd de wereld weerspiegelt waarin we leven. Ik herinner me dat toen ik genomineerd was voor een Emmy, het 30 jaar geleden was dat een zwarte vrouw was genomineerd in die categorie. Ik begrijp dat het iets is dat gevierd moet worden, maar het is ook iets waar we boos op moeten zijn en ons voor moeten schamen. Zwarte vrouwen zijn al jaren de hoofdrolspeler in ons eigen leven. Dat moet op tv tot uiting komen.'

'Zwarte vrouwen zijn al jaren de hoofdrolspeler in ons eigen leven.'

Er waren zoveel geruchten over een reünie van Girlfriends in Black-ish. Zou die show kunnen terugkeren?

'Ik weet niet of Girlfriends terug zou kunnen komen als show, maar we zouden allemaal heel graag willen dat het op de een of andere manier terugkomt. Ik heb eraan gewerkt en [maker] Mara [Brock Akil] heeft eraan gewerkt. Zelfs toen onze show on air was, kregen we niet de lof die overeenkomt met de aandacht die we nu, bijna twintig jaar later, nog steeds krijgen. Dus om de film daadwerkelijk te kunnen maken, moeten we ervoor zorgen dat de film financieel wordt ondersteund, zodat we het verhaal kunnen vertellen zoals het bedoeld is. Ik weet dat mensen die van de show hielden het willen en wij als cast willen het.'

tracee ellis ross bij rodarte fw19 fashion show
Presley AnnGetty Images

Waarom wilde je Mixed-ish maken en de biculturele achtergrond van Bow verder verkennen?

'Tijdens het maken van Black-ish, dacht ik al dat het geweldig zou zijn om dit onderwerp te onderzoeken, want zo vaak in het vertellen van het verhaal van [haar man] Dre, wordt Bow's verhaal overdreven vereenvoudigd tot een flinterdun idee van wat het is om mixed te zijn. Er werd niet verteld hoe ze werd wie ze was en ik had dat ook nog niet in andere shows op tv gezien. Het was een gezamenlijke inspanning en het was opwindend voor mij om in die positie te stappen. Ik ben een co-creator en uitvoerend producent, dus ik ben betrokken bij de casting, bij het bedenken van het verhaal en het schrijven van de scripts. Met Mixed-ish proberen we niet iedereens versie van dit verhaal te vertellen. We vertellen één versie om een gesprek te beginnen en deze ervaring beter te begrijpen.'

Veel mensen hebben me verteld dat ze zo blij zijn dat hun verhaal eindelijk wordt verteld.'

Hebben fans van de show met je gesproken over hoeveel het voor hen betekent?

'Veel mensen hebben me verteld dat ze zo blij zijn dat er eindelijk een verhaal wordt verteld over hun ervaring. Het zijn ook niet alleen mensen die zwart en wit gemengd zijn, omdat sommige van mijn beste vrienden Libanees-Trinidadiaans of Chinees-Italiaans zijn. En dan zijn er mensen die me hebben verteld dat ze er nooit zo over hadden nagedacht of de mixed-ervaring hadden gezien als iets om doorheen te navigeren.'

Mixed-ish kijkt ook naar de politiek van natural haar – een onderwerp dat je na aan het hart ligt gezien je recente lancering van Pattern, een nieuwe haarverzorgingslijn. Was het moeilijk om dat gesprek van de grond te krijgen?

'Pattern was twintig jaar een droom van me en tien jaar in de maak. Toen ik voor het eerst mijn haar op natural begon te dragen, liet ik, zoals zoveel andere zwarte vrouwen, mijn haar gewoon doen wat het wilde. Daarna ging ik door fasen waarin ik het föhnde en het chemisch liet relaxen. Het is zo'n normale ervaring voor de meesten van ons, vooral omdat we een schoonheidscultuur hadden die geen ruimte voor ons maakte. De beauty-industrie zag deze demografie van mensen, met krullend en gestructureerd haar niet als een levensvatbaar of lucratief onderdeel van de industrie. De producten die we nodig hadden, bestonden niet en ik bracht zoveel tijd door in mijn eigen badkamer om samen dingen te cocktailen. Dus schreef ik mijn eerste pitch voor een haarverzorgingsmerk. Ik vond partners die mij financieel wilden steunen en het bedrijf operationeel zouden leiden, maar ik wilde creatieve controle behouden en het merendeel van de aandelen bezitten. Tegen de tijd dat Pattern werd geboren, had ik een enorme map met notities die ik tien jaar lang had bijgehouden en ik had in zes maanden tijd 74 samples geprobeerd!'

'Er zijn zoveel andere dingen die ik in de badkamer gebruik waar ik "Pattern" op wil zetten.'

Zou dit het begin kunnen zijn van een beauty imperium?

'Absoluut! Ik ben een liefhebber van beauty, ik ben dol op het runnen van een bedrijf en ik zie graag de resultaten ervan. Op dit moment is mijn douche gevuld met Pattern-producten. Het is spannend en er zijn zoveel andere dingen die ik in de badkamer gebruik waar ik graag de naam "Pattern" op zou willen zetten.'

tracee ellis ross bij primetime emmy awards
Matt Baron/Shutterstock

Je Instagram-account is zo opbeurend. Wat is de sleutel om jezelf te zijn op sociale media?

'Ik weet dat veel mensen Instagram heel serieus nemen en dat er veel professionele fotografie is, maar ik ben mijn hele leven al dol op een automatische timer en een camera. Ik heb een paar regels voor mijn Instagram: ik plaats niets waarvan ik het erg zou vinden als het op een billboard verschijnt. Bij twijfel, niet doen. Ik wacht ook met posten. Als ik niet zeker weet of ik van een foto echt leuk vind, wacht ik een maand tot ik het zeker weet voordat ik 'm post. Sommige van mijn video's verschijnen niet op Instagram en stuur ik gewoon naar mijn familie en vrienden. Ik heb er plezier mee en ik heb geen behoefte om een slecht gevoel aan m'n Instagram-account over te houden. Als het me onzeker begint te maken, haal ik het een tijdje van mijn telefoon. Het is goed om een balans te hebben.'

'Kleding begon voor mij als een soort harnas en nu is het echt een vorm van creatieve expressie.'

Je bent ook een stijlicoon. Welke factoren overweeg je bij het kleden voor de rode loper?

'Ik werk samen met een fantastische styliste, Karla Welch. Als er een evenement aankomt, stuur ik haar inspiratiefoto's of bedenken we een thema, maar meestal draag ik gewoon wat mijn gevoel zegt. Kleding begon voor mij als een soort harnas en nu is het echt een vorm van creatieve expressie.'

Op dit moment ben je aan het werk aan Jodie, een spin-off gebaseerd op MTV's cultklassieker Daria. Wat kun je ons daarover vertellen?

'Met Jodie ben ik de stem van Jodie en daarnaast de uitvoerend producent. Mensen vonden Daria fantastisch, en ik denk dat het vertelt over de tijd waarin we leven, dat Jodie, die de sidekick was, naar de voorgrond treedt om de hoofdrol te spelen in haar eigen verhaal. Het is geweldig dat een zwarte meid de hoofdrol speelt in een animatieserie. Wat in dit stadium van mijn carrière opwindend voor mij is, is de mogelijkheid om over te schakelen van het spelen van rollen naar het maken van content. Alle verhalen die ik wil vertellen, de producten die ik wil maken en de verhalen die ik wil vormgeven, hebben te maken met een vrouw van kleur die ruimte inneemt.'