Het ontroerende verhaal achter de waargebeurde Netflix-serie When They See Us

Dit is het aangrijpende verhaal van de Central Park Five.

When They See Us Netflix
Netflix

Sinds 31 mei staat er een nieuwe waargebeurde serie op Netflix waarvan we je even op de hoogte willen brengen. When They See Us vertelt het verhaal van zogeheten "Central Park Five": vijf zwarte tieners die in het voorjaar van 1989 werden verhoord als verdachten en later onterecht beschuldigd van betrokkenheid bij een verkrachting. Het duurde jaren voordat ze weer op vrije voeten kwamen. Met de Netflix-serie staat dit heftige verhaal centraal, en wordt het eindelijk gedeeld met een groter publiek.

When They See Us: waar gaat het over?

De serie, geregisseerd door de Oscar-genomineerde Ava DuVernay, is zeer emotioneel en aangrijpend. Het is niet voor niets dat de acteurs zelfs mentale hulp kregen tijdens het filmproces. Bij een waargebeurde serie als deze wordt de verhaallijn vanzelfsprekend gedramatiseerd, waardoor de vraag rest: wat is er nu echt gebeurd? Wij hebben het voor je uitgezocht: dit is het bizarre en ontroerende verhaal achter When They See Us.

Ter introductie: de serie gaat dus over vijf Amerikaanse tieners die toentertijd allemaal tussen de veertien en zestien jaar oud waren. Zij werden beschuldigd van de brute verkrachting van de 28-jarige bankier Trisha Meili, die aan het joggen was in het New Yorkse Central Park op de avond van 19 april 1989. Raymond Santana (14), Kevin Richardson (14), Antron McCray (15) en Yusef Salaam (15) hebben alle vier zeven jaar doorgebracht in de gevangenis voor een misdaad die zij niet hebben begaan. De vijfde tiener, Korey Wise (16), heeft zelfs dertien jaar vastgezeten.

image
Moonlight-ster Jharrel Jerome als Korey Wise in When They See Us.
Netflix

Meili werd op de bewuste avond verkracht, mishandeld en voor dood achtergelaten. De politie linkte al snel de vijf jongens aan de misdaad; zij waren samen met een grotere groep zwarte en Latijns-Amerikaanse tieners in het park. Alle vijf ontkenden de daad, maar na urenlange ondervragingen (waarbij niet eens alle ouders aanwezig waren), bekenden ze zowel schriftelijk als op camera dat ze een rol hadden gespeeld. Op een later moment veranderden de tieners hun verhaal door te stellen dat ze gedwongen waren de bekentenis af te leggen. Maar de rechter besloot dat het proces alsnog doorging, ook al ontbrak er doorslaggevend bewijs.

Het proces en de rol van Donald Trump

In het jaar daarna liepen de spanningen hoog op. Er waren zowel demonstranten die gerechtigheid wilden voor de Central Park Five als mensen die pleitten voor hun veroordeling. Zo ook president Donald Trump, die toentertijd nog de New Yorkse zakenman en socialite uithing. De vastgoedmagnaat spendeerde zelfs 85.000 dollar voor volle pagina's in lokale kranten om voor de terugkeer van de doodstraf te pleiten, naar aanleiding van de schokkende gebeurtenis in Central Park. Volgens Time zouden deze advertenties slechts twee weken na het ongeval zijn geplaatst en zouden ze 'een sleutelrol hebben gespeeld in de vorming van de publieke opinie rondom de zaak.'

image
Ethan Herisse als Yusef Salaam en Aunjanue Ellis als zijn moeder in When They See Us.
Netflix

Tijdens het proces legde ook slachtoffer Trisha Meili een getuigenis af. Haar schedel was op twee plekken zwaar beschadigd door de aanval, waardoor ze de rechtbank niet veel verder kon helpen; Meili was namelijk al haar herinneringen aan de bewuste avond kwijt. Toch werden Salaam, McCray en Santana beschuldigd van verkrachting, geweldpleging en diefstal waardoor ze vijf tot tien jaar straf kregen. In een tweede proces werd Richardson beschuldigd van poging tot moord, verkrachting, geweldpleging en diefstal - waarvoor hij ook vijf tot tien jaar kreeg. Wise kreeg vijf tot vijftien jaar celstraf.

Hoe ging het verder?

Pas in 2002 kwamen er nieuwe details aan het licht omtrent de zaak. Serieverkrachter Matias Reyes, die toen al levenslang vastzat voor de verkrachting en moord op een 24-jarige zwangere vrouw, bekende de aanval op Meili. Naar aanleiding van DNA-onderzoek werd zijn schuld bevestigd - en dat hij alleen handelde. In december dat jaar werden Salaam, McCray, Santana, Richardson en Wise vrijgesproken. Twaalf jaar later, in 2014, kregen de vijf een "vergoeding" van 41 miljoen dollar, maar de staat nam nog steeds geen verantwoordelijkheid voor de onterechte beschuldigingen.

Nu, vele jaren later, hebben de vijf mannen hun leven weer opgepakt. McCray is verhuisd naar Georgia, waar hij woont met zijn vrouw en kinderen. Salaam is een dichter, politiek activist, en hij schreef het boek Words of a Man, My Right to Be. Richardson houdt zich bezig met het voorkomen van onterechte beschuldigingen in het rechtssysteem, Santana is ondernemer en activist, en tot slot is Wise de enige die in New York is gebleven, waar hij zich inzet als strafrecht activist.

When They See Us staat sinds 31 mei op Netflix. Bekijk hieronder de trailer:

Advertentie - Lees hieronder verder
Meer van Film & TV