Ruben (23) zou, met zijn zwarte krullen en volle wenkbrauwen, best een broer van de immens populaire acteur Timothée Chalamet kunnen zijn. Het Nederlandse model uit Alphen aan de Rijn was zeventien jaar oud toen hij via Instagram werd ontdekt. Hij begon zijn modellencarrière met een world wide exclusive voor de Dior Homme Show, die hij mocht openen en sluiten. Ruben werkte achtereenvolgens voor merken als Gucci, Dries van Noten, Calvin Klein, Burberry, Fendi en Jill Sander. En muziekmaken doet hij dus ook: hij zingt, schrijft en produceert zijn eigen nummers.

Ruben past met zijn huidige cv heel goed binnen wat (casting)bureaus 360 talent noemen. Veel grote merken zien in 2020 graag meer dan een vernuftig model alleen: het liefst ben je ook nog activist, professioneel chef óf muzikant, zoals bij Ruben het geval is. ‘Campagnes draaien steeds meer om identiteit,’ benadrukt hij. ‘Als je binnen meerdere disciplines thuis bent, breng je sneller iets unieks.’ Het maakt dat het jonge talent nu niet alleen te boeken staat als model, maar ook als een fris, elektronisch popgeluid, die zijn gevoel voor stijl in al zijn werk laat terugkomen.

Zat die liefde voor muziek er al vroeg in?

‘De interesse was er altijd al, maar vanuit huis heb ik meegekregen dat muziek vooral een hobby is. Daar geloofde ik zelf ook in, tot ik voor mijn werk ging reizen. Ik kwam op internationale modeweken, ontmoette verschillende creatievelingen. Zij lieten me inzien dat muziek een breed begrip is. Vanaf dat moment ben ik mijn eigen visie meer naar buiten gaan brengen.’

'Sinds ik muziek maak, voelt mijn online aanwezigheid minder oppervlakkig'

In 2016 postte je vervolgens – pingelend vanaf de bank – wat covers vanuit New York. Sindsdien ging het snel.

‘VEVO (een website voor muziek-en videoamusement, red.) pikte mijn werk snel op. Daarna ben ik gaan schrijven. In 2018 kwam mijn debuut EP Infused Romance uit (inmiddels meer dan zes miljoen keer gestreamd), later het liedje Painting Mirrors. Ik heb nog bijna niet opgetreden, op een show in Paradiso na. Het was het idee om dat dit jaar vooral te gaan doen, maar dat zit er in 2020 niet in in. Ik heb recent wel een nieuwe single uit gebracht: Fall Apart.’

'Fall Apart’ is een nostalgisch popliedje over een verbroken liefde. Hoe persoonlijk zijn jouw teksten?

Bij mijn eerste tracks was ik nog heel erg bezig met de reacties van de buitenwereld. Ik bleef maar denken: wat vinden de meeste mensen cool om te horen? Dat ben ik nu aan het loslaten. Het voelt vrijer om liedjes over je eigen gevoelens te schrijven. Sinds de lockdownperiode ben ik een ander werkproces gaan hanteren. Niet alleen in Fall Apart, maar ook materiaal dat er nog aankomt, zit meer diepgang. Je kunt talloze inspiratiebronnen hebben, maar jij bent als artiest uiteindelijk de enige die binnenin kan kijken.’

Zien: Bella Hays rockstar cat-eye eyeliner in drie simpele stappen

Voor Fall Apart werkte je samen met Alessio Bolzoni, een topfotograaf die tevens de poster van cultfilm Call Me By Your Name maakte.

‘Hij is de eerste fotograaf waar ik ooit mee heb gewerkt, en in mijn ogen een genie. Hij heeft voor elk groot merk de campagnes geschoten: van Off-White tot Dior. Ik ken hem al jaren, dus hij is inmiddels een goede vriend van me. Voor Fall Apart maakte hij niet alleen het artwork, maar regisseerde hij ook de clip. Via Facetime! Met hem werken voelt als een groot leerproces. Door zijn visie ziet hij meteen wat er gecreëerd kan worden. Soms vind ik iets al té snel cool, en dan stipt hij terecht aan dat het kwalitatief toch niet helemaal check is.’

Hoe is het om een clip via FaceTime te maken?

‘Voor mij staat de beeldkwaliteit niet meer gelijk aan de kwaliteit van het product. Het gaat meer om het concept, inhoud, emotie. Fall Apart was juist minder cool geweest in Full HD. De beelden storen nu een beetje, wat als een metafoor voor een verbroken relatie voelt. Het was wel gek om de boel in m’n eentje op te nemen. Liep ik daar, met een laptop door het Rembrandtpark heen, schuddend en wel. Gelukkig geneer ik me niet meer voor zulke situaties, daar heeft het modellenwerk me goed bij geholpen.’

This content is imported from YouTube. You may be able to find the same content in another format, or you may be able to find more information, at their web site.
This content is imported from {embed-name}. You may be able to find the same content in another format, or you may be able to find more information, at their web site.

Wat maakt jou anders dan 'n andere jonge artiest?

‘Ik kan pop alternatiever maken zonder het alternatieve écht te verliezen. Ik denk dan aan The 1975 of The Neighbourhood als inspiratiebronnen. Al hun losse componenten zijn aardig alternatief, maar als je het samenvoegt, krijg je toch een toegankelijk popliedje. Daarnaast speelt mode ook een grote rol in mijn werk. Zo worden mijn artworks en visuals altijd door creatieven uit de mode-industrie gemaakt. De kleding die ik draag is bewust vaak van Berluti, waar de Vlaamse Kris van Assche nu hoofdontwerper is. Hij is één van de eerste designers waar ik voor heb gelopen. Mode en muziek gaan gemakkelijk hand in hand.’

Het heeft je veel Instagramvolgers opgeleverd. Hoe is het om op jonge leeftijd zo in de belangstelling te staan?

Toen ik alleen gevolgd werd vanwege mijn modellencarrière, was het soms lastig. In Milaan werd ik ooit overspoeld met DM’s over meet and greets. Stond daar opeens een eindeloze rij met mensen, vragend om foto's. Ik waardeer dat zó, maar het is ook heel dubbel. Destijds deelde ik amper persoonlijke dingen, ik was toen nog vooral een ‘gezicht’. Je vraagt je dan toch af: kennen deze mensen me eigenlijk wel? En waarom staan ze hier nou echt? Sinds ik ook muziek maak, voelt mijn online aanwezigheid minder oppervlakkig. Mijn liedjes betekenen af en toe echt iets voor mensen.’

This content is imported from Instagram. You may be able to find the same content in another format, or you may be able to find more information, at their web site.

Veel volgers complimenteren je ook regelmatig over je persoonlijke stijl.

‘Dat blijft grappig, want mode speelde eerst amper een rol in mijn leven. Het klinkt een beetje cliché, maar sinds ik gescout ben, is dat compleet veranderd. Ik zie de kunst erachter, ook als het high fashion is. Ik haal zelf graag inspiratie uit shoots of merken waarvoor ik heb gewerkt.'

Helpt mode je ook nog op andere vlakken binnen je muziekcarrière?

‘Vooral met optreden. Je bent gewend om in de spotlight te staan, dat scheelt. Je kwetsbaar opstellen voor publiek gaat dan een stuk makkelijker. Toch blijft het spannend om een avond lang muziek te spelen, het is zo persoonlijk. Sowieso is optreden echt een kunst, je moet zoveel tegelijk doen! Je speelt een instrument, bent in contact met het publiek, moet lopen over het podium… Bij ervaren artiesten gaat dat allemaal vanzelf, maar ik kan daar nog veel beter in worden. Ik kan niet wachten om weer op te treden, en mijn live-optredens te finetunen.'