Als je Renee van Wijngaarden en Xuan-Thu Nguyen twee jaar geleden had verteld dat ze een merk zouden starten met iemand die een paar huizen verderop woonde, hadden ze je waarschijnlijk niet geloofd. Toch liep het zo: het duo achter 1/Off Paris woonde namelijk een tijd lang in hetzelfde kleine straatje in Parijs, maar liepen elkaar daar wonderlijk genoeg nooit tegen het lijf. Tot een gemeenschappelijke kennis, inmiddels anderhalf jaar geleden, een creatieve match zag en ze aan elkaar voorstelde. Het klikte en niet veel later gingen ze op zoek naar hun eerste vintage om te upcyclen: 1/Off Paris was een feit.

Beiden hadden daarvoor al de nodige meters gemaakt in de mode: Renee als marketing manager bij designer resale-platform Vestiaire Collective, Xuan-Thu als couturier in Parijs. Ze stoorden zich aan de enorme overschotten in de modeindustrie – Xuan-Thu’s familie runde vroeger een van de grootste textielbedrijven in Nederland, en Renee zag tijdens haar werk het ene na het andere magazijn gevuld met afgedankte luxury-producten. Met 1/Off willen ze laten zien hoe het óók kan: een label dat draait om geupcyclede items gemaakt van luxe vintagestukken, zoals omgekeerde Burberry-trenchcoats, Ralph Lauren-overhemden met dubbele kragen, en Chanel-jasjes gecombineerd met denim. Ieder item wordt handgemaakt in hun atelier in Parijs, waar Xuan-Thu de leiding geeft aan een team van naaisters. Renee runt vanuit Amsterdam de rest.

Vogue spreekt het duo via Zoom over de snelle groei van hun label, de impact van de coronacrisis op de industrie, en hun plannen voor de toekomst.

'Al onze ontwerpen zijn ge-upcycled en origineel, maar ook draagbaar en niet exorbitant duur'

1/Off is hard gegroeid: binnen een half jaar na de eerste collectie openden jullie een pop-up in Harvey Nichols en verhuisden jullie naar een groter atelier in Parijs. Hadden jullie verwacht dat het zo zou aanslaan?

Renee: We merken vanaf het begin dat we een gevoelige snaar hebben geraakt. Duurzaamheid is voor steeds meer merken een punt van aandacht natuurlijk, maar onze focus ligt op het design. Al onze ontwerpen zijn ge-upcycled en origineel, maar ook draagbaar en niet exorbitant duur. Die combinatie blijkt goed te werken.

Xuan-Thu: Mensen zijn daarnaast ook steeds meer op zoek naar verbinding. Met een kledingstuk dat in grote aantallen verkrijgbaar is, ook al is het van een duurzaam merk, voel je dat minder gauw. Omdat onze ontwerpen one-of-a-kind zijn, echt een verhaal met zich meedragen en er veel arbeidsuren in zitten, ontstaat er veel eerder een emotioneel contact.

1off paris
1/Off Paris

In ons juninummer spraken we hierover met trendforecaster Lidewij Edelkoort. Zij voorspelt dat de modewereld na de coronacrisis zal teruggaan naar een eenvoudig model, wat ze omschreef met de woorden “concentratie, compact, niet overvloedig en zinvol.” Termen die volgens mij naadloos aansluiten bij 1/Off. Hoe zien jullie deze toekomst?

Renee: De industrie praat hier natuurlijk al langer over, maar ik hoop de huidige situatie het proces zal versnellen. Buyers die ‘normale’ inkoopsystemen gebaseerd op gender en seizoenen durven los te laten, modehuizen die minder krampachtig met hun deadstock omgaan.. Het is tijd dat dat gebeurd. Er is een bepaalde reset nodig, zodat merken die iets willen veranderen of verbeteren het gemakkelijker krijgen om hun concepten uit te voeren.

Xuan-Thu: Ik denk dat de nieuwe generatie dat ook steeds meer gaat eisen. De consument lijkt daar eerder klaar voor te zijn, alleen het modesysteem moet dat wel kunnen faciliteren. En dat systeem zit behoorlijk vastgeroest. Wij hopen als merk aan die veranderende mindset bij te dragen.

Er zijn steeds meer jonge ontwerpers, zoals Duran Lantink en Bethany Williams, die deadstock-mode als grondstof gebruiken voor nieuwe ontwerpen. Voelen jullie je onderdeel van deze movement?

Renee: Zeker. Ik denk dat we allemaal vanuit een gezamenlijk gedachtegoed over de industrie zijn gestart. Het is vervolgens tof om te zien dat we allemaal op onze eigen manier een ander segment bedienen.

Xuan-Thu: Met 1/Off richten we ons vooral op draagbare mode. We willen dat het uniek is, maar niet per se exclusief.

1off paris
1/Off Paris

Jullie houden geen vaste collecties en seizoenen aan en ontwerpen uniseks. Waarom die keuze?

Renee: Omdat dat beter werkt dan alleen maar zenden, en uiteindelijk met dingen over te blijven. We willen de collectie speels en flexibel houden door elk half jaar of vaker nieuwe concepten toe te voegen, of dingen te laten vallen als een ontwerp minder werkt. Daarin zijn we constant aan het zoeken, ook samen met onze klanten. Zo maak je geen dingen waar geen vraag naar is.

'Mode hoort inclusief te zijn'

Xuan-Thu: En we gaan altijd uit van het kledingstuk zelf: van de waarde, de kwaliteit, de details... Het is vervolgens aan jou of dat je aanspreekt. Door die benadering laat je je doelgroep open en sluit je niemand uit. Mode hoort inclusief te zijn.

Waar vinden jullie al die vintageschatten?

Renee: Dat kan overal zijn – van kleine marktjes tot vintage-inkopers. Inmiddels hebben we een netwerk van mensen die ook voor ons rondkijken en precies weten waar we naar op zoek zijn. Zij struinen zelf winkels en websites af, en appen ons dan foto’s van stukken.

Xuan-Thu: Maar we zitten zelf ook op Ebay en maken iedere dag wel even een digitaal rondje, wat nogal verslavend is.

1off paris
1/Off Paris

Hoe gaan jullie te werk in het atelier?

Xuan-Thu: Ons atelier opzetten was de allergrootste uitdaging. We hebben geen normale productie waarbij je vanaf scratch begint, dit is heel specifiek vermaakwerk. De ontwerpers in het atelier moeten scherpe beslissingen maken. Ieder item is anders, soms moet je bijvoorbeeld om beschadigingen of vlekken heen werken.

Renee: Dat heeft veel meer met smaak en een goed oog te maken, dan puur items aan elkaar stikken. We zijn dus begonnen met mensen opleiden. Inmiddels hebben we een team van talentvolle mensen in ons atelier werken die de 1/Off-signature begrijpen – jonge, creatieven met een designer background, die meedenken met ieder stuk.

'Recyclen is echt van begin tot eind in ons DNA is verweven'

Tot slot: wat is volgens jullie typisch 1/Off?

Xuan-Thu: Dat recyclen echt van begin tot eind in ons DNA is verweven. We gebruiken vrijwel geen nieuw materiaal in onze ontwerpen, behalve af en toe stevig draad dat nodig is in meer technische ontwerpen. De rest, alle knopen en garen, zijn gerecycled – gekocht uit overstock, of van oude stuks afgehaald. Heel af en toe gebruiken we onze eigen knoop als het echt niet anders kan.

Renee: En we bewaren ons stofafval totdat we er weer wat mee kunnen. Zo maakten we voor een persontbijt bij een groot warenhuis van oude blouses servetten, zijn de zakken waarin we onze ontwerpen verpakken gemaakt van vintage sjaaltjes, en onze shopping bags van overstock materiaal.

Xuan-Thu: Dat is de uitdaging die we onszelf constant stellen. 1/Off draait om het maken van mode waar je zuinig op bent. Items die je hopelijk doorgeeft aan volgende generaties. We willen geen trend zijn, maar blijvend.

1off paris
1/Off Paris