Gerecycled plastic is momenteel in de mode, of het nu gaat om eco-sportschoenen of ready-to-wear van luxe merken. Prada heeft aangekondigd vanaf 2021 alleen gerecycled nylon te gebruiken; Stella McCartney heeft zich het doel gesteld om vanaf 2020 alleen gerecycled nylon en vanaf 2025 gerecycled polyester te gebruiken; en Marni en Preen gebruikten allebei gerecyclede plastic flessen in hun Lente/Zomer 2020-collecties. Zara's moederbedrijf Inditex belooft dat het vanaf 2025 100 procent gerecycled polyester zal gebruiken; H&M heeft gezegd het gebruik van gerecycled polyester tegen 2020 met 25 procent te verhogen; en Everlane lanceerde onlangs zijn ReNew-lijn die volledig is gemaakt van gerecyclede flessen, met als doel om in 2021 al het nieuwe plastic uit hun supply chain te verwijderen.

De milieuorganisatie Parley for the Oceans heeft in 2012 hun gerecyclede Ocean Plastic® ontwikkeld – gebruikt door onder meer Adidas en Stella McCartney – als alternatief voor nieuw plastic en om de crisis onder de aandacht te brengen. 'Er mag geen reden zijn om meer [nieuw] plastic te maken,' vertelt oprichter Cyrill Gutsch aan Vogue. 'We zeiden dat als we afval van de zee omzetten in een eersteklas, luxe materiaal en het Ocean Plastic® noemen, mensen daar [meer] voor zullen betalen en dat we het daardoor ons kunnen veroorloven om de oceanen schoon te maken.'

Het Amerikaanse schoenenmerk Rothy’s – met fans als Meghan Markle – heeft zijn naam opgebouwd door plastic flessen in draad te veranderen, die worden gebruikt om hun kenmerkende schoenen te breien. 'Het gebruik van gerecycled plastic is naar mijn mening een no-brainer,' zegt medeoprichter Roth Martin. 'We zijn trots om te kunnen zeggen dat we op dit moment meer dan veertig miljoen plastic waterflessen hebben gebruikt die bestemd waren voor de afvalhoop.'

parley ocean plastic  adidas
Parley Ocean Plastic & Adidas

'We kunnen mensen niet uitbuiten en dan aan de andere kant doen alsof we om het milieu geven.'

Van oud plastic naar nieuw product

Het gebruik van gerecycled plastic komt echter niet zonder uitdagingen. 'Helaas vereist [het garen maken] een redelijk hoge kwaliteit gerecycled PET [polyethyleentereftalaat], dus niet alle kunststoffen zijn geschikt,' legt Martin uit. 'Dat is waar de technologie voortdurend verbetert.' Ervoor zorgen dat gerecycled plastic op een ethische manier wordt geproduceerd, is ook cruciaal. 'Als je materialen gebruikt die afkomstig zijn van kinderen of mensen die niet goed worden betaald, is dat niet oké,' vertelt Gutsch. 'We kunnen mensen niet uitbuiten en dan aan de andere kant doen alsof we om het milieu geven.'

De CO2-uitstoot die bij het recyclingproces betrokken is, is een andere factor waarmee rekening moet worden gehouden. Parley for the Oceans werkt samen met transportschepen tijdens retourvluchten in een poging om haar voetafdruk te verkleinen en de uitstoot te compenseren. 'Je wilt niet meer uitstoot creëren, maar aan de andere kant is plastic dat op de vuilstort terechtkomt extreem slecht voor het milieu,' vertelt Gutsch.

rothy's
Rothy's

Het opnieuw recyclen van plastic

Een grote zorg over het gebruik van gerecyclede kunststoffen om nieuwe producten te maken, is wat er aan het einde van de levensduur gebeurt. Rothy's doel is om producten te maken die zo lang mogelijk meegaan, maar zegt dat hun schoenen opnieuw kunnen worden gerecycled. 'Het textiel kan altijd worden gerecycled tot vezels van mindere kwaliteit,' zegt Martin. '[Onze schoenen] hoeven geen afval te worden, en dat is onze verantwoordelijkheid om ervoor te zorgen dat ze niet op een stortplaats belanden.'

Slechts negen procent van het plastic dat ooit is gemaakt, gerecycled wordt.

Maar uit een onderzoek uit 2017 blijkt dat in werkelijkheid slechts negen procent van het plastic dat ooit is gemaakt, gerecycled wordt. Dat is een grote zorg, zegt Amy Powney, creatief directeur van Mother of Pearl, die sceptisch staat tegenover de stijgende trend van het gebruik van gerecycled polyester in de mode. 'Als we geen goede infrastructuur hebben om het op de juiste manier te recyclen, komt het op de vuilstort terecht, of het nu nieuw is of gerecycled', zegt ze.

rothy's
Rothy's

Onze mogelijkheid om plastic te recyclen, is van invloed op waar het mogelijk is om "de kringloop te sluiten", dat wil zeggen om plastic meerdere keren te hergebruiken. Dat is het doel van Adidas's Futurecraft. Loop-sportschoenen, die oorspronkelijk zijn gemaakt van nieuw plastic, zijn ontworpen om keer op keer te worden gerecycled. 'Innovatie gebeurt nu,' legt Gutsch uit. 'Testen [laten zien] dat we elk materiaal dat we vinden terug kunnen brengen naar een virgin plastic kwaliteit. Het is mogelijk, maar nog niet op grote schaal. '

Is gerecycled plastic een greenwashing marketing truc?

Voor sommige merken is het gebruik van gerecycled polyester – dat goedkoop verkrijgbaar is – een gemakkelijke manier om hun groene reputatie op te krikken, in een tijd waarin de bezorgdheid van de consument over duurzaamheid toeneemt. 'Het zijn aanvinkhokjes, in plaats van het daadwerkelijk oplossen van problemen met de oorzaak,' zegt Powney, die zich zorgen maakt dat de aanwezigheid van gerecycled polyester merken een excuus geeft om meer producten te verkopen. 'Sommige [merken] gebruiken gerecyclede polyesters en doen hun uiterste best om het binnen hun bedrijf beter te doen; sommigen gebruiken het als een greenwashing marketing truc.'

Naast het gebruik van gerecycled plastic, is echte toewijding aan duurzaam beleid de sleutel.

Naast het gebruik van gerecycled plastic, is echte toewijding aan duurzaam beleid de sleutel. 'We willen niet dat mensen producten van Ocean Plastic® maken, als ze zich als bedrijf niet inzetten voor verandering op lange termijn,' voegt Gutsch toe.

rothy's
Rothy's

Ending our reliance on plastics

Door te voorkomen dat plastic op de strot of in een oceaan beland, hebben merken zoals Rothy's duidelijk een positieve impact. Martin stelt dat er geen excuus is om virgin plastic te blijven gebruiken. 'Ik denk dat het gebruik van afval nu het eerste is waar aan gedacht moet worden,' zegt hij. 'Als je een nieuw product ontwerpt en daar niet aan denkt, dan faal je al – hoe goed je product ook is.'

Zelfs met kleding gemaakt van gerecycled polyester, blijven microplastics een groot probleem.

Het gebruik van gerecycled plastic in de hele industrie lost de fundamentele problemen met het materiaal zelf echter niet op. Zelfs met kleding gemaakt van gerecycled polyester, blijven microplastics tijdens het wassen een groot probleem. 'Of het nu nieuw is of gerecycled, er komen nog steeds kleine plastic deeltjes uit je wasmachine die in al onze watersystemen terechtkomen,' zegt Powney.

Gutsch geeft toe dat het einddoel is om plastic helemaal achter te laten, wel of niet gerecycled. 'Plastic is een ontwerpfout; we moeten nieuwe materialen ontwikkelen,' zegt hij. 'Maar tot dan, wat is het alternatief? Recycling is de oplossing die we nu hebben; het is voor nu de pleister.'