Soho House is nu een maand open, maar grote kans dat je niet verder bent gekomen dan de begane grond. Restaurant Cecconi’s aan de Spuistraat in Amsterdam, in het voormalige universiteitsgebouw Bungehuis, is toegankelijk voor iedereen (net als de spa). Je kunt daar in fluwelen fauteuils dineren tussen de hangplanten, rondom een Great Gatsby-achtige bar met vintage schemerlampen en barkrukken. Maar wil je verder omhoog, dan moet je een ledenpas laten zien. Alleen dan heb je toegang tot de lounge waar leden kunnen werken of afspreken, de club met een restaurant en bar, de sportschool, de bioscoop en het dakterras met zwembad. Soho House is voor de lucky few.

Advertentie - Lees hieronder verder

Respectvol

De eerste vestiging ging in 1995 open, in Soho (Londen). Restaurateur en hotelier Nick Jones (54) wilde een besloten ledenclub, zoals je die veel hebt in Engeland, maar dan zonder de Britse stijfheid. Een plek waar uiteenlopende mensen uit de creatieve industrie elkaar ontmoeten in een stijlvolle, maar ontspannen omgeving. Zakelijke kleding is ongepast, foto’s maken is verboden. Soho House is een club waar de grenzen tussen werk en privé moeten vervagen. ’s Ochtends even wat mails en meetings doen, dan sporten, een workshop of een screening, vervolgens eten en borrelen en ’s avonds lallend naar huis.

Soho House
Advertentie - Lees hieronder verder

Er zijn nu 21 Houses, van Toronto tot Istanbul, met wereldwijd 70 duizend leden. Maar daar is niet iedereen blij mee. Toen bekend werd dat Soho House een vestiging in Amsterdam ging openen – nota bene in een historisch pand van de Universiteit van Amsterdam – kwam overbuurman (en advocaat) Jean-Marc Rovers in opstand. Hij spande een rechtszaak aan tegen Soho House en Aedes Real Estate (de eigenaar van het pand) en wordt naar eigen zeggen gesteund door tientallen omwonenden, vertelde hij aan Het Parool. Soho House krijgt namelijk ook 79 hotelkamers – en de gemeente had net een hotelstop afgekondigd. Bovendien zit er al een W Hotel én een Hoxton Hotel om de hoek. De rechtbank oordeelde toen dat Soho House niet onderscheidend genoeg was voor de hoofdstad. Jones, die nog steeds betrokken is bij de oprichting én inrichting van ieder huis, ging in hoger beroep – en bouwde stug door. ‘Natuurlijk maken we ons zorgen als dit gebeurt. We zijn juist respectvol naar buurtbewoners en willen overlast voorkomen.’

Advertentie - Lees hieronder verder

'Een creatieve knul uit Osdorp moet zich ook welkom voelen, in zijn trainingsbroek'

Eerder kwamen inwoners van West Hollywood en Beverly Hills in opstand toen Soho House daar neerstreek. ‘Maar nu de clubs er zijn, genieten mensen er enorm van.’ Jones wil benadrukken dat het hotel slechts een onderdeel is. ‘Soho House is een thuishonk voor creatievelingen. We hebben hotelkamers, maar zijn geen hotel.’ De Raad van State ging akkoord en oordeelde afgelopen mei dat Soho House Amsterdam er gewoon mag komen.

Soho House

Diverse staf

Ter voorbereiding op de opening in Amsterdam bezoek ik vier vestigingen in en rondom Londen, om de sfeer te proeven. Vooral in Shoreditch, het epicentrum van creatief Londen, bruist het. Modieuze, maar casual geklede twintigers en dertigers overleggen aan een rechthoekige tafel die na werktijd een pingpongtafel wordt. Er wordt driftig op MacBooks getikt, maar wel vanuit loungestoelen aan het zwembad. Ik loop langs een workshop bloemschikken – leuk boeketje voor op je bureau. Door de strenge ledenselectie (en het fotoverbod) zou je zomaar naast een beroemdheid in de lift kunnen staan. Prince Harry en Meghan Markle werden tijdens hun eerste dates door Britse tabloids in verschillende Soho Houses gespot, al zal de staf dat nooit bevestigen, want: beroepsgeheim.

Advertentie - Lees hieronder verder
Soho House

Hoe gaat de selectie eigenlijk? Er wordt eerst een groep ‘founding members’ bij elkaar gezocht door een comité, dat in Amsterdam wordt aangevoerd door netwerkkoning en membership manager Kapi Alem (34). Ik loop met hem door de gangen van het immense Bungehuis. Als we op het dak over de stad uitkijken, zegt hij: ‘Ik zou het ledenbestand makkelijk kunnen vullen met de grachtengordel, expats en partners bij grote reclamebureaus.’ Maar Alem wil een kruisbestuiving tussen allerlei disciplines, achtergronden en levensstijlen. Hij zegt dat veel BN’ers zich al hebben aangemeld, maar een creatieve knul uit Osdorp moet zich ook welkom voelen in Soho House Amsterdam, in zijn trainingsbroek. Founding members mogen vrienden voorstellen, maar aspirant-leden moeten zich altijd aanmelden via een formulier, waarin je moet vertellen wie je bent, wat je doet en wat je kunt bijdragen aan het collectief. Daarna word je doorgelicht door het comité, via sociale media en zoekresultaten op Google. Soho House Amsterdam heeft duidelijk zijn best gedaan om een diverse staf samen te stellen, die op hun beurt naar de juiste mix van leden zoeken. Alems ouders komen bijvoorbeeld uit Eritrea en hij groeide op in een klein dorp boven Alkmaar. De marketing and communications manager heeft Ghanese roots. En de member relations manager is homo.

Je eigen ding

Maar dan is er nog een financiële barrière. Je moet het lidmaatschap namelijk wel kunnen (en willen) betalen: 125 euro per maand als je alleen in Amsterdam naar binnen wil, 150 euro om alle Soho Houses ter wereld te mogen bezoeken. En als je onder de 27 bent, betaal je de helft. Dat valt mee. Ter vergelijking: voor een flexplek in Amsterdam betaal je minimaal 150 euro per maand en je gymlidmaatschap is ook al snel 50 euro. Toch wachten juist de rasechte Amsterdammers af, merkt Alem. ‘Je hebt hier die gastenlijstcultuur, mensen die voor een dubbeltje op de eerste rij willen zitten.’ En Alem doet niet aan vriendendiensten, het gaat echt om wat ieder lid toevoegt.

Advertentie - Lees hieronder verder
Soho House

Als ik mijn bevindingen met Amsterdammers deel, proef ik zowel nieuwsgierigheid als spot. Eén vriend vindt de netwerkpotentie buiten je eigen vertrouwde bubbel, plus de exclusieve feestjes, wel aanlokkelijk. Een andere vriend vindt het vooral poeha: ‘Kijk mij eens lekker rijk en hip wezen’. Maar als ik vertel dat ieder lid drie gasten mag uitnodigen voor de club en het zwembad, zeggen ze beiden: als jij nou lid wordt, kun je mij meenemen – zo Hollands. Nick Jones beseft dat de ledenclub van oorsprong heel Brits is, met al die klassenverschillen. ‘Maar wij hebben juist bewezen dat Soho House overal ter wereld aanslaat. Je betaalt eigenlijk voor ruimte om je eigen ding te kunnen doen.’

'Ik zit straks met gelijkgestemden in een gezond gekkenhuis'

Iemand die al in de magie van Soho House gelooft, is Peter van Vught (35). Hij organiseert events, doet ook pr en is daarnaast dj – en is gevraagd om founding member te worden van de club. ‘Het is zo Hollands om de kat uit de boom te kijken, dat haat ik. Doe maar gewoon, dan doe je al gek genoeg.’ Hij is blij dat Soho House mensen selecteert die juist uit de band durven te springen. ‘Ik zit straks met gelijkgestemden in een gezond gekkenhuis.’ Van Vught had eerst ook het idee dat Soho House high-end was, maar is blij dat hij gewoon op zijn teenslippers naar binnen mag en daar kan werken en netwerken. ‘Die flexplekken zijn vaak zo armoedig, maar op een saai kantoor word ik ook niet blij.’

Advertentie - Lees hieronder verder
Soho House

Droomlocatie

Meer nog dan de fysieke ruimte gaat het om de creativiteit die op alle mogelijke manieren wordt aangewakkerd. Soho Farmhouse, op het Engelse platteland, is een droomlocatie voor brainstorms en teambuildings in de natuur. Je kunt paardrijden en kleiduifschieten, maar ook naar een workshop The Art of Handling Bloody Anything. Kapi Alem dagdroomt over wat er straks allemaal mogelijk is in Amsterdam. Een screening van een documentairemaker. Een workshop van een hoofdredacteur of fotograaf. De beste dj’s tijdens de vrijdagmiddagborrel. Alle events worden aangekondigd via een app. ‘Er is geen plek in Amsterdam waar gelijkgestemden elkaar zo kunnen ontmoeten.’ Soho House Amsterdam is een clubhuis van Amsterdammers voor Amsterdammers, benadrukt Jones. ‘Weet ook dat de universiteit van het gebouw af wilde, we hebben niks van ze afgepakt.’ De historische trappen, kozijnen en betegeling in het jarendertiggebouw zijn behouden en er is met Amsterdamse ontwerpers aan de inrichting gewerkt. ‘Er komt zelfs een fietsenstalling, waar je je fiets ook kunt laten repareren,’ zegt Jones. Hoe Amsterdams wil je het hebben? ‘Ik weet dat we onszelf moeten bewijzen, maar je hoeft niet bang te zijn dat we lompe vrijgezellenfeesten gaan organiseren. Ik weet wat voor spirit de Amsterdammers hebben – en die sluit goed aan bij Soho House.’

Soho House
Advertentie - Lees hieronder verder

Tijd om de kosten en baten af te wegen, als een echte Hollander. Als je in dienst bent bij een bedrijf en iedere dag op kantoor moet verschijnen, haal je denk ik weinig uit het lidmaatschap. Maar als je een freelancer bent met een creatieve baan, die zijn eigen uren kan indelen, zoals ik, dan is Soho House wel interessant. Ik zoek al een tijdje naar een inspirerende werkplek buiten mijn huis, woon op tien minuten lopen van Soho House en kan er gelijk sporten. (De contributie kan ik weer van de belasting aftrekken.) Maar ik kan er vooral veel nieuwe mensen ontmoeten, leden uit de hele wereld, die vast mooie verhalen hebben voor een journalist. Wie weet kom ik jou daar ook wel tegen.

Soho House Amsterdam is sinds deze zomer open – Spuistraat 210 Amsterdam, sohohouseamsterdam.com.