Op donderdag 21 juni, om half drie ’s middags, showde Virgil Abloh (37) tijdens Paris Fashion Week zijn allereerste collectie voor Louis Vuitton. Het was, zo vond Abloh zelf, een historisch moment. En tot op zekere hoogte had hij daar gelijk in. Vuitton, opgericht in 1854 als kofferfabriek, is sinds 1997 actief in de mode. De mannencollecties zijn achtereenvolgens ontworpen door een Amerikaan (Marc Jacobs), een Nederlander (Paul Helbers) en een Brit (Kim Jones). Abloh is de eerste zwarte man aan het hoofd van Frankrijks grootste luxemerk. Belangrijker: hij wordt gepresenteerd als de eerste hoofdontwerper met een achtergrond in streetwear (niet waar: Jones heeft nog voor Umbro gewerkt) op een moment dat streetwear en luxemode steeds meer in elkaar over lijken te vloeien. Daarnaast is Abloh een celebrity; bijna een merk, net als Louis Vuitton. Houdt dat risico’s in, zoals toen Ungaro met Lindsay Lohan in zee ging, in 2009? Heeft Vuitton met Abloh een paard van Troje binnengehaald? Zal de ontwerper het doodvonnis schrijven van wat traditioneel als ‘luxe’ wordt beschouwd? Of is het juist omgekeerd: wordt de streetwear met huid en haar opgegeten door de luxesector, en betekent de adoptie van Abloh dat het establishment voorgoed heeft afgerekend met de underground?

Advertentie - Lees hieronder verder

‘Ironie is de taal van de jeugd, de filosofie van een nieuwe generatie’

In Parijs liet Abloh voor zijn show een regenboogkleurige catwalk aanleggen, een verwijzing naar The Wizard of Oz, de film uit 1939 waarin Judy Garland Somewhere Over The Rainbow zingt. Langs het tweehonderd meter lange plankier in de tuin van het Palais Royal was plek genoeg voor een lange lijst celebs: Rihanna, A$AP Rocky, Naomi Campbell, Travis Scott, Bella Hadid en Doutzen Kroes zaten frontrow. Opvallende aanwezigen waren ook de Kardashian-Wests: na de grote juwelenroof van oktober 2016 had Kim zich zelden laten zien in de Franse hoofdstad en eega Kanye wordt weliswaar beschouwd als de mentor van Virgil, maar is intussen ook zijn rivaal. (Het liep overigens goed af: na de show vielen de mannen elkaar huilend in de armen.) Achter de celebs, influencers en journalisten stonden honderden studenten, gekleed in T-shirts waarvan de kleur overeenstemde met hun plek op de regenboog. Op de shirts was een replica van Ablohs visitekaartje gedrukt, met telefoonnummer en, in zijn handschrift, de opmerking ‘Please don’t call, I probably won’t answer’. Eronder prijkten twee woorden: ‘Not here.’

Advertentie - Lees hieronder verder
Voor de kleuren en prints van zijn eerste Louis Vuitton-collectie liet Abloh zich inspireren door iconische scenes uit The Wizard of Oz.
InDigital
Advertentie - Lees hieronder verder

Opvallend gewoon

Tijdens fashionweek leek Abloh in de ban van Hollywood. Een dag eerder stond de show van zijn eigen label Off-White in het teken van Jim Stark, het personage van James Dean in Rebel Without A Cause. In die film heeft Dean een soort driehoeksverhouding met Sal Mineo en Natalie Wood. Zijn outfit is praktisch even legendarisch als Marilyn Monroes opwaaiende jurk in The Seven Year Itch: jeans, wit T-shirt en rood sportjasje. Streetwear, in fifties-variant. Bij Vuitton waren er kleren en accessoires in Yellow Brick Road-geel en Tin Man-metallic, maar ook in fluogeel en oranje. Op een jasje sliep Dorothy in een veld van rode klaprozen en rapper Playboi Carti sloot de show af in een zilverkleurige leren poncho en een jeans met gouden baksteenprint. Los van die opzichtige showpieces waren de meeste kleren opvallend gewoon. En dat was ook de bedoeling. ‘The most important message,’ zei Abloh in The Financial Times, ‘is to let me just focus on making the most beautiful normcore clothes, but as luxurious as possible.’ Een jeansjasje in witte nerts bijvoorbeeld, of een leren crewneck T-shirt.

Let me just focus on making the most beautiful normcore clothes, but as luxurious as possible

Abloh groeide op in Chicago als zoon van Ghanese migranten en is oorspronkelijk opgeleid als architect. ‘Architect worden was mijn eerste roeping,’ zegt hij, ‘maar ik maakte al vroeg een onderscheid tussen architecten met een kleine a en een hoofdletter A. Er zijn mensen die dag in, dag uit huizen ontwerpen, en er zijn architecten wiens ideeën ontelbaar veel andere ontwerpers beïnvloeden. Ik wilde een Architect worden.’ Voor het zover kwam, belandde Abloh in de entourage van Kanye West. Hij werkte er jarenlang als creatief adviseur en bondgenoot van de rapper en was nauw betrokken bij diens avonturen in de mode. Abloh hielp West met zijn eerste, vruchteloze pogingen een eigen label te beginnen, het streetwearlabel Pastelle en daarna ‘Kanye West’, luxemode voor vrouwen. Achter de schermen werkte hij ook mee aan de eerste collectie van Yeezy.

Advertentie - Lees hieronder verder
Abloh met Kanye West tijdens zijn debuut als creative director bij Louis Vuitton.
Getty Images

In 2012 begon Abloh een eigen kledingmerk, Pyrex Vision. Hij liet oude hemden van Ralph Lauren bedrukken met zijn logo en verkocht ze voor 550 dollar per stuk. Off-White, dat officieel gevestigd is in Milaan en vier keer per jaar showt in Parijs, volgde in 2013. Abloh bedrukte hoodies en T-shirts met felle logo’s – diagonale strepen, een X van vier pijlen – en banale woorden tussen ironisch bedoelde aanhalingstekens, zoals ‘shoelaces’ gedrukt op veters. Ironie, verklaarde Abloh, is de taal van de jeugd. Zelfs ‘de filosofie van een nieuwe generatie,’ aldus The vocabulary according to Virgil Abloh – A liberal definition of terms and explanation of ideas, een beknopt woordenboek dat bij de LV-show op elke stoel lag. In het boek wijdt Abloh uit over onder meer het Margielaisme (‘de modereligie van een generatie jongere designers waartoe ook Virgil Abloh behoort’) en taupe (‘Ablohs favoriete kleur sinds 1980’). Abloh beweert graag dat hij weet hoe hij met millennials moet omgaan. ‘Ik heb een bijzondere band met die kids,’ zegt hij. ‘We staan samen in de rij voor Supreme in New York.’ De captains van de textielindustrie keken met open mond naar het succes van Off-White: hier was hun rattenvanger van Hamelen, de goeroe die hen de jeugd zou bezorgen.

Kloof tussen catwalk en straat

Een collab met Abloh was de voorbije jaren een nagenoeg verplichte stap voor merken die wilden bewijzen dat ze nog meetelden: Levi’s, Nike, Converse, Moncler, Ikea, Byredo en Rimowa klopten bij hem aan. Maar Abloh wou meer. Zijn ultieme droom: aan het hoofd staan van een luxehuis. Toen vorig jaar bij Givenchy de post van artistiek directeur vrijkwam, werd hij genoemd als mogelijke opvolger. De baan ging echter naar Clare Waight Keller. Zes maanden later mocht Abloh zichzelf toch artistiek directeur noemen, van de mannencollecties van Louis Vuitton.

Advertentie - Lees hieronder verder
De felicitaties van zijn modellen na de presentatie van zijn Off-White Herfst/Winter 2018 collectie in Parijs.
Getty ImagesDominique Charriau

De nieuwe baan van Abloh past in een groter offensief van luxekolos LVMH. Het conglomeraat achter Louis Vuitton, Dior en Givenchy heeft het afgelopen jaar het speelveld van de mannenmode opnieuw ingedeeld. Kim Jones werd na tien jaar trouwe dienst bij LV doorgestuurd naar Dior. Kris Van Assche, die Dior Homme mede heeft opgestart en er elf jaar de creatieve leiding had, verhuisde naar Berluti, waar hij Haider Ackermann verving. Bij Céline maakte Phoebe Philo plaats voor Hedi Slimane en Riccardo Tisci verruilde Givenchy voor Burberry en gaat samenwerken met Vivienne Westwood. Met mogelijke uitzondering van Givenchy reflecteert het nieuwe organogram van de mannenmode de werkelijkheid. De mode is zichtbaar jonger geworden en de kloof tussen catwalk en straat veel kleiner. De luxesector danst naar de pijpen van de millennials en hun jongere neefjes en nichtjes van Generatie Z. De collab tussen Louis Vuitton en het Amerikaanse streetwearimperium Supreme vorig jaar is het ultieme bewijs dat de muur tussen luxemode en streetwear is neergehaald.

Buitenstaander

Abloh pocht graag dat hij geen opleiding als modeontwerper heeft gevolgd. ‘Noem me maar kunstenaar,’ zegt hij. ‘Dat is de meest exacte omschrijving van wat ik doe. Ik ben een kunstenaar die verschillende disciplines gebruikt om zichzelf uit te drukken.’ Daarnaast roept hij regelmatig dat hij niet altijd even serieus wordt genomen. Dat hij door zijn gebrek aan opleiding een buitenstaander in de mode blijft. Maar Giorgio Armani en Raf Simons zijn ook groot geworden zonder diploma; zij hadden een visie, wilskracht, doorzettingsvermogen en niet te vergeten talent.

Voor zomer 2019 bestrijkt de Louis Vuitton-collectie alle kleuren van de regenboog.
InDigital

Het hele interview lees je in de nieuwe Vogue Man, die vanaf donderdag 13 september in de winkel ligt en nu online te bestellen is.